סיכום 2014: התקווה החדשה לעצור את האבולה

חוקר אמריקני מאוניברסיטת ואנדרבילט חיפש במשך זמן רב חולי אבולה שהצליחו להחלים, כדי לבודד מדמם את הנוגדנים שסייעו להם להתגבר על המחלה. מפגש עם נשיא חברת תרופות הביא את דגימת הדם הנכספת, וכעת מקווה החוקר, ד"ר ג'יימס קרואו, כי כבר בעוד מספר חודשים תהפוך התרופה למציאות

אוקטובר: האזהרה של ראש ארגון הבריאות העולמי

במשך חודשים רבים, החוקר ד"ר ג'יימס קרואו מאוניברסיטת ואנדרבילט חיפש באופן נואש גישה אל מאגרי הדם של האמריקנים שחלו באבולה ושרדו את המחלה - בתקווה לבודד מהם את החלבונים שעזרו להם להתגבר על הווירוס הקטלני, ולהשתמש בהם בתרופה חדשה ומשמעותית.

 

באמצע נובמבר, מאמציו נשאו פרי - הודות לתרומה מצד ד"ר ריק סאקרה, פיזיקאי מאוניברסיטת מסצ'וסטס שנדבק בנגיף בעת שעבד בליבריה. תרומת הדם הציבה את קרואו בחזית המודל החדש למלחמה בווירוס, שאחראי להתפרצות הקטלנית ביותר הידועה לאנושות במערב אפריקה - שם נהרגו למעלה מ-7,000 איש.

 

"אפשר למצוא נוגדנים בדם שלהם, ולמפות אותם", מספר סאקרה. "החוקרים מחפשים את אלה שיעילים ביותר בנטרול הווירוס". סאקרה, שהיה במשלחת רפואית עבור הגוף הנוצרי SIM USA, סיפר כי ביצע את תרומת הדם "ללא מחויבות כלשהי", ולא מעוניין גם להרוויח כלכלית אם מוצר המופק מהנוגדנים שלו יגיע לשוק.

 

קרואו עובד עם חברת התרופות הפרטית MAPP Biopharmaceutical, שלדבריו, תעביר את הנוגדנים לבדיקה נוספת ברישיון ממשלתי. MAPP בוחנת כרגע תרופה משלה, ZMapp, המכילה קוקטייל של שלושה נוגדנים שכבר הראו תוצאות מבטיחות בטיפול במספר חולי אבולה. התקווה של החוקר היא לשפר את התרופה הזו, בעזרת בידוד הנוגדנים האנושיים מאנשים ששרדו, ויצירת תרופה היעילה נגד כל סוגי האבולה.

 

>> עוד בפרויקט:
השנה המטלטלת של בריטניה | מירי מיכאלי
אמריקה מגלה את דאע"ש | גיל תמרי
האפרו-אמריקנים חוזרים לסיקסטיז | בר שם אור
אל החלל, ומעבר לו | דנאל לושי
מישהו הפסיק את הסמבה | דני מולכו
שובה של המלחמה הקרה | ענת וובנובוי

 

מספר מדענים מובילים כבר קיבלו בברכה את הרעיון של שימוש בנוגדני הניצולים, כשיטה היעילה ביותר להיאבק במחלה. קרואו עובד גם כחלק מקונסורציום נרחב של אנשי אקדמיה וחברות מסחריות המנסים לפתח ולבחון נוגדנים אנושיים, על חולים המטופלים באוניברסיטת אמורי. וכל זאת, כחלק מהניסיון לעצור את התפשטות הנגיף בסיירה לאון, ליבריה וגינאה. גם חברת טקמירה הקנדית עובדת על תרופה, בעוד חברות אחרות, ביניהן גלקסוסמית'קליין וגם Merck & Co עם ניולינק גנטיקס, מנסות לפתח חיסונים.

 

בחודש שעבר דחקה קבוצת מדענים מובילים, ביניהם שלושה חתני פרס נובל, בממשל האמריקני להאיץ את קידום נושא הנוגדנים. "אנחנו עוסקים בכך", אומר קרואו, "יומם ולילה".

הנוגדנים הם גופיפים חלבוניים ממערכת החיסון, שמחפשים ומשמידים פולשים זרים, כמו נגיפים או בקטריות. קרואו, המנהל את מרכז החיסונים בוואנדרבילט, עובד עם תאי הדם הלבנים של סאקרה שמייצרים את הנוגדנים הללו. הגנים שיסונתזו מהתאים החזקים ביותר ישולבו בטיפול הרפואי. לתרופות הנוצרות כך קוראים "נוגדנים חד-שבטיים" - חלבונים מלאכותיים שמיועדים לתקוף מטרה מסוימת.

 

הגרסה הנוכחית של ZMapp פותחה על תאי דם של עכבר, שנחשפו לדוגמיות המכילות את הווירוס מהתפרצות אחרת, שאירעה ב-1995 בקונגו. התאים עברו הנדסה גנטית כדי להפוך אותם ל"אנושיים" יותר. "הם אולי יעבדו ואולי לא. אנחנו עוד לא יודעים בוודאות", אומר קרואו. המוצר עליו הוא עובד יהיה אנושי לגמרי, מה שיפחית את הסיכוי לתופעות לוואי.

כל הנוגדנים שיופקו ייבחנו על נגיף אבולה חי. נוגדנים שיספקו תוצאות מבטיחות ינוסו גם על עכברים וקביות, משם לקופי פרימטים, ואם הכל יעבוד, בתוך מספר חודשים הם יופעלו גם על בני אדם

לגדל בתאי יונקים, ולא רק בצמחי טבק

כל הנוגדנים שיופקו בעבודה ייבחנו על נגיף אבולה חי, במעבדה המאובטחת היטב והמנוהלת על ידי ד"ר תומס גיסברט באוניברסיטת טקסס בגאלבסטון. נוגדנים שיספקו תוצאות מבטיחות ינוסו גם על עכברים וקביות, משם לקופי פרימטים, ואם הכל יעבוד, בתוך מספר חודשים הם יופעלו גם על בני אדם. "אנחנו מקווים לנוגדנים כמו אלה שיש ב-ZMapp, או לטובים יותר מהם", אמר גיסברט, שקיבל מלגה בסך 26 מיליון דולר מהמכון הלאומי לבריאות כדי לעבוד על תרופה לאבולה.

 

בעיית מפתח שצצה עד עכשיו עבור ZMapp היא השיטה האיטית של גידול נוגדנים בתאים של צמחי טבק. באוקטובר, החברה החלה לעבוד עם חברת הביוטכנולוגיה Amgen, כדי לייצר באופן המוני את הנוגדנים בתאי בעלי חיים ממשפחת היונקים - שיטת ייצור מוכחת.

 

קרואו סיפר כי הנוגדנים עליהם הוא עובד ייוצרו גם בצמחים וגם בתאים. לדבריו, הוא מנהל שיחות גם עם הרגולטורים של מערכת הבריאות האמריקנית, בניסיון לבדוק איך אפשר לבדוק קלינית את התרופות המיוצרות מנוגדני השורדים. הוא מעריך כי הניסויים יתחילו באביב, או בראשית הקיץ, של שנת 2015.

 

המעבדה של קרואו עובדת על הווירוס כבר שנתיים. באותו זמן, לדבריו, "ביצענו מאמץ עצום" כדי לנסות למצוא דגימות דם של ניצולי האבולה מאפריקה. רק שבזמן ההתפרצות הנוכחית של המגיפה, ההגעה לדגימות כאלה הפכה בלתי אפשרית, מכיוון שהרשויות בארצות הברית החמירו את המגבלות על אנשים שהגיעו ליבשת כשהם נושאים את הנגיף. בהתחשב בנתונים הללו, התרומה של סאקרה הפכה למרגשת עוד יותר.

 

קרואו מאמין שמזלו השתנה, כשהזכיר את הבעיה באוזניו של נשיא Mapp, ד"ר לארי צייטלין. האחרון השתמש בקשרים שלו עם משלחות הומניטריות, שחלקן השתמשו בתמונות של החברה כדי לטפל בחברי צוות שנדבקו. כעבור זמן קצר, סאקרה התנדב למשימה.

 

למרות שאף אחד מהטיפולים הנסיוניים עדיין לא הוכח כאפקטיבי בכל הניסויים הקליניים, סאקרה מאמין כי הטיפולים הללו שיחקו חלק חשוב בהחלמה שלו עצמו בספטמבר. הוא קיבל את תרופת TKM של חברת טקמירה, ועירוי של טסיות דם משורד אחר, ד"ר קנט בראנטלי, ואמר שמצבו השתפר מיידית. כעת, כשחייו שוב פרושים לפניו, סאקרה הודיע כי הוא חוזר לליבריה. צריך להמשיך ולעבוד.